Instant Search

A Stylish Magazine for Men

Designerbaby’s

De toekomst is hier en voor 159 dollar wordt hij door de postbode bij u thuisbezorgd. Want zoveel kost de via internet te bestellen DIY Bacterial Gene Engineering CRISPR Kit van de Amerikaanse biotechnoloog-kunstenaar Josiah Zayner. De inhoud van de doos: een paar pipetjes, beetje vloeistof, een handleiding. Even doorlezen en dan gelijk aan de slag. Waarmee? Met het genetisch veranderen van een bacterie.

Het klinkt wellicht als een merk muesli, maar CRISPR staat voor Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats. Sinds de techniek, gebaseerd op het afweermechanisme van bacteriën tegen ongewenste indringers, vijf jaar geleden werd uitgevonden, staat de wetenschap op z’n kop. De ontdekking zal de internetrevolutie doen verbleken, klinkt het. Was ingrijpen in het DNA – het genetisch materiaal – van een levend organisme tot dan extreem duur en tijdrovend, met CRISPR is het, in vergelijking, in een handomdraai gedaan.

Het repareren van allerlei erfelijke aandoeningen lijkt plotseling nabij. En er zijn nog andere toepassingen. Dataopslag bijvoorbeeld. Nee, dit is geen sciencefiction. DNA is code, zoals digitale tekst, beeld en geluid ook code is. En codes kun je in elkaar vertalen, zoals Harvard-hoogleraar George Church onlangs demonstreerde door een heel boek op te slaan in een enkele bacterie en het boek er vervolgens ook weer uit tevoorschijn te toveren. Daags erna stond een legertje archivarissen voor zijn deur. Want waar gangbare opslagmedia crashen of gedateerd raken, kun je het DNA van een mammoet na 4000 jaar nog steeds uitlezen.

Niet iedereen is echter verguld met de vinding. Als de techniek echt zo eenvoudig is, en onder ieders handbereik; hoe dan te voorkomen dat op kwade dag een lone wolf op zijn zolderkamer een vernietigend virus in elkaar knutselt? Zayners postorderlabjes hebben dan weliswaar een nobel, educatief doel; zijn verzekering dat de kits louter onschuldige bacteriën bevatten, stelt niet iedereen gerust.

Principiële bezwaren zijn er eveneens. Handen af van de Schepping des Heren. De gentech-revolutie maakt dat de mens voor God kan spelen, naar eigen goeddunken soorten kan veranderen; bacteriën en virussen zo goed als muizen en melkvee, en, last but not least, de Homo Sapiens. Het schrikbeeld: designerbaby’s.

Designerbaby klinkt natuurlijk ook eng, maar goed, iedereen wil nu eenmaal het beste voor zijn kinderen, en als het technisch mogelijk is, waarom dan niet de foetus even opwaarderen met DNA dat een succesvolle topsportcarrière verzekert? En waarom, als je toch bezig bent, niet ook de kaaklijn aangepakt, een fraaie oogkleur gekozen, de lengte geprogrammeerd: een meter vijfennegentig – precies goed voor natuurlijk overwicht in de directiekamer, of op het sportveld, maar niet zó lang dat de talloze uren die je als succesvol sporter, ondernemer of wetenschapper in een vliegtuig doorbrengt, tot marteling worden. Wetenschapper ja, want als je toch bezig bent…

Ooit komt de dag dat ouders die weigeren hun kroost van een competitief genenpakket te voorzien door diezelfde kinderen zullen worden aangeklaagd; hoe hadden ze het in hun stomme kop gehaald om de natuur z’n gang te laten gaan!

Wat technisch mogelijk is, gebeurt, leert het verleden. Tijd heelt niet alleen alle wonden, het zorgt er ook voor dat morele bezwaren eroderen, stapje voor stapje, tot al die stapjes in retrospectief een reuzensprong blijken te hebben opgeleverd en niemand zich herinnert waar al die ophef om te doen was.

Hoezo designer baby’s ongewenst, zegt Zayner, ‘seks is de gevaarlijkste vorm van genetische manipulatie, seks veroorzaakt onvoorspelbare genetische veranderingen in het embryo, seks kan het leven van mensen verwoesten.’ Het is maar dat u het weet. Dat wij, zoals Zayner voorspiegelt, ooit wellicht vleugels zullen hebben, of extra armen – handig bij het klussen allicht, en anders wel in de liefde – laat zich betwijfelen, maar die designer-baby’s, die komen er wel, vroeg of laat. De toekomst is here to stay.

Journalist-schrijver Hans van Wetering is gefascineerd door het fenomeen tijd en de wereld van overmorgen. Een column over toekomstvisoenen, technologische (bokken)sprongen en dappere pogingen de tijd zelf te verslaan.